BTB 30 : Partir du début

L'histoire de PG Bison qui est partie de zéro.

– Paul Iarocci

PG Bison, une grande entreprise verticalement intégrée de l’Afrique du Sud appartenant à Steinhoff International fabrique et vend du bois, des poteaux, des panneaux à base de bois, des matériaux stratifiés décoratifs et des produits de surface solides.

Les pentes et les vallées à côté de la chaîne de montagnes du Drakensberg forment une mosaïque de plantations de pins et d'eucalyptus, de pâturages et d'autres types de milieux dotés de végétation indigène.

Les pentes et les vallées à côté de la chaîne de montagnes du Drakensberg forment une mosaïque de plantations de pins et d’eucalyptus, de pâturages et d’autres types de milieux dotés de végétation indigène.

En 2006, la compagnie a acheté à la compagnie d’exploitation forestière Mondi de l’Afrique du Sud 82 000 hectares de terrains contenant des plantations et des pâturages. Ces terrains, à proximité d’Ugie et de Maclear, qui sont situés dans une partie éloignée du Cap-Oriental et qui longent la fameuse chaîne de montagnes du Drakensberg, forment une mosaïque de plantations de pins et d’eucalyptus et sont parsemés de pâturages indigènes de haute qualité excellents pour les bovins. PG Bison est le propriétaire de 5 000 bovins qui broutent dans ces pâturages. Les bovins Nguni sont bien connus pour leur peau mouchetée. Diverses espèces indigènes comme des zèbres, des daims et des gnous fréquentent aussi ces pâturages.

Les terrains forestiers occupent environ 33 000 hectares de l’ensemble de ces biens fonciers de la compagnie. Les arbres ont été plantés par Mondi au début des années 1990 après avoir acquis les lots d’un certain nombre de fermiers et de propriétaires fonciers individuels. Bien que Mondi se soit occupée des plantations, la compagnie n’a jamais entrepris d’opérations de récolte.

Des zèbres broutent dans un terrain où la récolte a été faite récemment, en avant de l'usine de haute technologie de PG Bison produisant du carton imprimé en continu.

Des zèbres broutent dans un terrain où la récolte a été faite récemment, en avant de l’usine de haute technologie de PG Bison produisant du carton imprimé en continu.

En 2008, PG Bison a terminé la construction de l’usine d’Ugie. C’est la seule usine de ce type en Afrique du Sud. Cette usine du dernier cri produisant du carton en continu utilise la technologie allemande la plus récente. Construire celle-ci dans une région rurale éloignée n’était que l’un des défis auxquels PG Bison devait faire face. En ce qui a trait aux opérations forestières, l’entreprise partait pratiquement de zéro. Comme l’indique le directeur des opérations, Pieter de Wet : « Lorsque nous avons commencé, il y a 4 ans et demi de cela, nous devions construire des installations complètement nouvelles. »

Lorsque PG Bison a acheté les terrains à Mondi, la région d’Ugie-Maclear connaissait divers problèmes : taux de chômage très élevé et infrastructures médiocres. En plus, la main-d’œuvre n’était pas qualifiée et n’était pas idéale pour de l’équipement moderne de récolte. « Vous ne devez pas oublier que nos opérations sont réalisées dans une région avec un taux de chômage de 71 % où la main-d’œuvre est très peu qualifiée », insiste Pieter de Wet. « Nous avons dû employer un processus de sélection, choisir les bonnes personnes et les former avant même que les machines soient sur place afin d’accélérer leur apprentissage. »

Le gestionnaire de récolte, Mark Wells, donne son opinion sur les défis affrontés par PG Bison. « Lorsque nous sommes arrivés ici, il n’y avait aucune infrastructure en place. Nous avons dû construire une usine à partir de rien. Nous avons dû souvent interagir avec des personnes qui n’étaient pas de la région, mais qui possédaient l’expertise nécessaire. »

Une abatteuse-façonneuse LH830C équipée d'une tête Log Max E6. Cette tête est très efficace pour faire l'écorçage des fûts de 0,15 à 0,30 m³.

Une abatteuse-façonneuse LH830C équipée d’une tête Log Max E6. Cette tête est très efficace pour faire l’écorçage des fûts de 0,15 à 0,30 m³.

Pieter de Wet a soupesé une myriade de facteurs, puis a décidé d’implanter un système de récolte de billes de longueur préétablie. L’une des raisons principales d’utiliser un système de récolte avec une abatteuse-façonneuse et un transporteur était l’exigence de préserver l’environnement. Les plantations sont souvent parsemées de vallées humides écologiquement fragiles, ce qui se traduit par de longues distances de transport réalisé sur des terrains mous, ce qui est loin d’être une situation idéale pour les débardeurs à grappin. Pieter de Wet indique : « Nous avons réalisé une étude très approfondie sur les différents systèmes de récolte. Nous réalisons nos opérations dans l’une des régions forestières les plus écologiquement fragiles du pays et le système de récolte de billes de longueur préétablie a un peu moins d’effets nuisibles sur l’environnement. »

Pour M. de Wet, un autre facteur important était la structure et la géographie des plantations. Situées dans un rayon de 65 km par rapport à l’usine, les différentes parties des plantations forment une mosaïque d’espèces de pins et d’eucalyptus, en fonction du sol et de l’altitude. Afin de faire la récolte de façon à préserver l’environnement et de répondre aux besoins de l’usine et aux cours de scierie approvisionnées par PG Bison, les machines se déplacent souvent d’un bloc de coupe à l’autre et il est nécessaire d’effectuer la récolte à de multiples emplacements de façon simultanée. Comme Pieter l’explique, « Oui, nous aurions pu atteindre le même volume de production avec un seul système composé d’un débardeur et d’une abatteuse-empileuse, mais cela n’aurait pas répondu à nos besoins en matière de flexibilité. » Un seul système de récolte à production élevée limiterait la capacité de PG Bison à récolter du pin et de l’eucalyptus en même temps. En outre, une abatteuse-empileuse prend souvent beaucoup d’avance par rapport aux façonneuses. Pieter explique que laisser le bois sur le sol pendant des périodes prolongées nuit à la capacité d’écorçage des façonneuses.

Propriétaire d'un domaine. En tant que propriétaire de terre important d'Ugie, PG Bison ne s'occupe pas seulement de ses plantations et de ses routes, mais elle a aussi pris en charge l'entretien de grandes terres qui demeurent à l'état naturel. La plante à fleurs du nom de Protea est une espèce indigène de l'Afrique du Sud.

Propriétaire d’un domaine. En tant que propriétaire de terre important d’Ugie, PG Bison ne s’occupe pas seulement de ses plantations et de ses routes, mais elle a aussi pris en charge l’entretien de grandes terres qui demeurent à l’état naturel. La plante à fleurs du nom de Protea est une espèce indigène de l’Afrique du Sud.

L’usine consomme 1 500 tonnes de fibres par jour et il est possible d’alimenter ses systèmes avec des billes de 3 m. Pour fournir ce volume, PG Bison s’est dotée de quatre systèmes de récolte de billes de longueur préétablie. Les abatteuses-façonneuses sont des abatteuses-façonneuses à chenilles H822C ou LH830C Tigercat dotées de têtes Log Max. (La nouvelle tête Log Max E6 est particulièrement efficace pour écorcer les eucalyptus de 0,15 à 0,30 m³.) Les transporteurs sont des transporteurs Tigercat 1065. En plus, PG Bison a acheté une abatteuse-façonneuse LH830C usagée dotée d’une tête d’abattage-ébranchage TH575 Tigercat utilisée pour abattre et façonner les billes de sciage de pins. Chaque système fournit un volume d’environ 20 m³/h, les billes ayant un volume de 0,2 à 0,3 m³. En tout, PG Bison récolte annuellement 450 000 m³ de bois. (PG Bison a aussi acheté des grues de chargement 220 Tigercat installés sur des camions pour charger les camions.)

Pieter de Wet a décidé d’acheter des machines Tigercat pour diverses raisons, mais au bout du compte, le critère principal était la durée de fonctionnement. Il souligne : « Nous avons utilisé un processus très rigoureux. La question de la formation et du soutien était un point très important et nous avons décidé de nous procurer des machines Tigercat en raison de ce que l’entreprise nous offrait en la matière. Je dois dire que Tigercat a répondu à nos attentes. Ses gens étaient sur place lorsque les machines ont été mises en service et chaque année, jusqu’à aujourd’hui, ils ont donné des formations techniques où nous pouvions envoyer nos employés. »

Il ajoute : « Tigercat était la seule compagnie prête à nous offrir une formation pour la mise en service où ses professionnels viendraient nous transmettre leur expertise pour nous aider à commencer nos opérations. »

L'abatteuse-empileuse 822C. En plus des quatre abatteuses-façonneuses dotées de têtes Log Max, PG Bison utilise une abatteuse-façonneuse LH830C munie d'une tête TH575 Tigercat pour la récolte des billes de sciage de pins.

L’abatteuse-empileuse 822C. En plus des quatre abatteuses-façonneuses dotées de têtes Log Max, PG Bison utilise une abatteuse-façonneuse LH830C munie d’une tête TH575 Tigercat pour la récolte des billes de sciage de pins.

La durabilité était une exigence importante parce que les machines allaient être utilisées pour former les opérateurs. En raison du haut taux de roulement de la main-d’œuvre, il fallait constamment former des opérateurs et cela ne s’arrête pas. Il ne faut pas sous-estimer le fait que les machines sont conduites par des opérateurs inexpérimentés, ce qui augmente les dommages qu’elles subissent. La durabilité et la qualité de fabrication des produits Tigercat ont grandement favorisé le maintien d’un taux de disponibilité acceptable et la durée de vie des machines en général. « Cela fait quatre ans et demi que nous faisons de la formation en continu », dit Mark Wells. « Les machines sont constamment utilisées par de nouveaux opérateurs. Elles ont offert une performance supérieure à tout ce à quoi nous nous attendions au début. »

Pieter de Wet a particulièrement apprécié le fait que l’équipement a été fabriqué pour un usage spécifique, en portant attention à l’efficacité hydraulique et à la capacité de refroidissement. (Pendant l’été, la température peut dépasser 35 °C et, bizarrement, il y a régulièrement des chutes de neige s’accumulant jusqu’à la hauteur des genoux en hiver.)

Un autre facteur aussi important est l’éloignement de la région où sont effectuées les opérations. Pieter de Wet explique : « À cause de notre éloignement, nous avons un profil de risque unique. » Le soutien technique offert par le concessionnaire de Tigercat, AfrEquip, ainsi que celui donné directement par l’entreprise, était d’une ampleur beaucoup plus grande que celui des autres fabricants. Rudy Ferreira, technicien en entretien d’AfrEquip et employé permanent, s’occupe exclusivement des machines Tigercat de PG Bison.

Les employés en premier

PG Bison est une compagnie d’avant-garde et il ne pourrait y avoir de meilleur directeur des opérations que Pieter de Wet. Pour un membre de l’industrie forestière, ses habiletés en gestion des ressources humaines sont exemplaires. Au mois de mai 2011, le Centre de formation et de développement d’habiletés de PG Bison a été officiellement ouvert. L’objectif est de donner des formations professionnelles à jour sur l’exploitation forestière certifiées par la Forest Industries Education and Training Authority et la Transport Education and Training Authority.

Comme Pieter de Wet l’indique, le centre de PG Bison est ouvert à tous, pas seulement à ses employés. Le programme forme des personnes qui n’ont potentiellement jamais conduit une voiture et leur apprend les complexités associées à l’utilisation des abatteuses-façonneuses et des transporteurs, ainsi que des aptitudes à la vie quotidienne de base comme la gestion des finances des ménages. L’échelle salariale et les avantages offerts par PG Bison sont très supérieurs à la moyenne de la communauté. De plus, la santé de ses employés et les normes en matière de sécurité sont d’une importance primordiale pour l’entreprise. Les bénéfices retirés par la communauté sont d’une grande ampleur et difficiles à quantifier. L’entreprise a amélioré de façon importante l’infrastructure d’Ugie et de la région environnante. De façon globale, les activités de PG Bison à Ugie fournissent près de 3 000 emplois à la population locale.

Ces quatre années ont été difficiles. PG Bison utilise quatre transporteurs 1065. La durabilité a été un critère d'achat important. Les machines ont été utilisées par de nombreux opérateurs et il faut continuellement en former de nouveaux.

Ces quatre années ont été difficiles. PG Bison utilise quatre transporteurs 1065. La durabilité a été un critère d’achat important. Les machines ont été utilisées par de nombreux opérateurs et il faut continuellement en former de nouveaux.