BTB 33 : Tigercat participe à la récolte du biocarburant produit dans l’ouest de l’Afrique

Des hévéas (Hevea brasiliensis) sont plantés dans l'ouest de l'Afrique depuis des décennies.

– Gary Olsen, représentant du service de vente international de Tigercat

La quantité de précipitations de cette région est presque identique à celle de la forêt amazonienne d’où cette espèce provient, ce qui lui permet de se sustenter. Les compagnies comme Firestone ont été présentes dans cette région depuis les premières plantations et récoltent le précieux latex permettant de produire des pneus et d’autres produits en caoutchouc.

La première machine Tigercat au Ghana.

La première machine Tigercat au Ghana.

De vastes plantations d’hévéas se trouvent en Malaisie et en Indonésie où il y a aussi des conditions favorables pour leur croissance. L’hévéa a été planté en dehors de son habitat naturel tout d’abord sous l’impulsion des Britanniques, à la fin des années 1800, ce qui explique pourquoi de telles plantations se trouvent surtout dans les anciennes colonies britanniques où il y a des conditions climatiques adéquates. La cité de Takoradi, dans l’ouest du Ghana, se trouve au cœur de cette industrie, de nombreuses plantations étant gérées par la compagnie Ghana Rubber Estates Limited (GREL).

Malheureusement, la productivité de l’hévéa, comme pour la plupart des autres espèces vivantes, commence à diminuer lorsque son âge s’approche de la vieillesse. Entre l’âge de 25 à 30 ans, il ne fournit plus la quantité de latex requise pour assurer la viabilité économique des plantations. Ces vastes cultures à rotation doivent être défrichées, puis il faut faire le replantage, ce qui génère de grands volumes de bois qui, jusqu’à maintenant, a été simplement et tragiquement mis de côté et brûlé en raison de l’opinion courante qu’il n’y avait aucun marché pour celui-ci. C’est l’inverse en Malaisie et en Indonésie où l’hévéa a longtemps été utilisé pour fabriquer des meubles de grande valeur. En dépit de son nom (arbre à caoutchouc), le bois de l’hévéa est un bois très dur et durable de haute réputation pour l’industrie du meuble de l’Asie du Sud.

Le débardeur 635D émerge difficilement du conteneur.

Le débardeur 635D émerge difficilement du conteneur.

L’émergence de l’industrie du biocarburant, ainsi que l’introduction du Protocole de Kyoto et des cibles environnementales pour les producteurs d’énergie européens, a créé un marché pour l’hévéa se trouvant dans l’ouest de l’Afrique. Au Ghana, la fondation de Takoradi Renewable Energy Limited (TREL), une filiale d’Africa Renewables Ltd. dont le siège se trouve à Londres, et la vision du fondateur et directeur général Jean-Francois Guillon ont entraîné des apparitions régulières de navires dans le port de Takoradi où ceux-ci sont chargés de copeaux. Les copeaux sont vendus aux producteurs d’énergie européens pour produire de l’énergie renouvelable propre.

L’utilisation d’un débardeur à six roues 635D Tigercat pour faciliter la récolte de l’hévéa est une possibilité que Jean-Francois Guillon envisageait depuis un certain temps. Le directeur des opérations, Ian Paterson, a travaillé dans des conditions similaires au Libéria. Il faut pour les opérations un débardeur qui permettrait d’extraire les arbres d’une façon qui permet de quantifier la productivité et ne dépend pas des précipitations et de la saturation du sol qui en résulte. Les précipitations annuelles moyennes peuvent atteindre 5 m (ce qui est presque 200 po) et parfois c’est comme si la pluie de toute l’année tombe en une seule journée! Maintenir la capacité d’extraction même lorsqu’il pleut, sans endommager le sol sensible, exige l’utilisation d’un débardeur à six roues. S’il est équipé de pneus jumelés, comme ceux de TREL pour les zones les plus humides, alors cela devient essentiellement un débardeur à douze roues doté d’excellentes caractéristiques de flottation.

La machine a été assemblée en un jour.

La machine a été assemblée en un jour.

Un autre problème, celui-ci étant causé par l’absence de chemins ainsi que la forme et l’aménagement des plantations consiste en des distances de débardage extrêmement longues. Il est essentiel pour avoir du succès de transporter des charges permettant de rentabiliser les opérations. Les hévéas, qui pèsent en moyenne environ une tonne et demie, doivent être récoltés en les enlevant avec leurs racines afin d’empêcher qu’il y ait par la suite des pathogènes ou des maladies qui tueraient les plantations futures. Afin de réaliser cela de façon économique, un excavateur ou un bulldozer est utilisé pour faire tomber les arbres. Une équipe d’opérateurs munis de scies à chaînes passent ensuite pour séparer les racines du reste des arbres. Enfin, le débardeur groupe, ramasse les arbres et les amène jusqu’au bord de la route où ils sont insérés dans un déchiqueteur CBI, les copeaux étant envoyés dans des remorques à fond mouvant à haute capacité, celles-ci étant transportées jusqu’à une zone d’entreposage temporaire située près du port et empilées.

Lorsqu’un navire arrive, tout l’équipement de transport et de récolte est retiré du terrain et utilisé pour charger le navire aussi vite que possible. Les débardeurs, ce qui inclut le débardeur 635D, sont déposés dans la cale du navire, puis étendent et compactent les copeaux pour maximiser la charge transportée.

Les hévéas sont déchiquetés en bordure de la route. Le système CBI envoie les copeaux dans des remorques à fond mouvant à haute capacité.

Les hévéas sont déchiquetés en bordure de la route. Le système CBI envoie les copeaux dans des remorques à fond mouvant à haute capacité.

Le débardeur 635D, des pneus de réserve et des pièces de rechange ont été envoyés au Ghana dans deux conteneurs de 12 m (40 pi). Je suis allé à Takoradi, en Afrique du Sud, avec Jeff Cave, représentant de vente et de soutien pour l’Afrique, pour aider à faire l’assemblage final, à former les opérateurs et à donner des formations techniques. (Nous avons tous deux pris nos antipaludiques cette fois-ci. J’ai appris une leçon précieuse à mes dépens en Angola. Pour connaître l’histoire, voir le nº 25 de BTB.)

Le procédé d’assemblage ne s’est pas fait sans délais, sans frustration, ni amusement. Tout a commencé avec le triste décès du président du Ghana, John Atta Mills, avant notre arrivée. Une semaine de deuil suivie de funérailles nationales dont la date était la même que celle où le débardeur devait être dédouané en a résulté. Finalement, les deux conteneurs sont arrivés à l’atelier de TREL au milieu de la semaine suivante.

La découverte récente de gaz et de pétrole dans les eaux près de Takoradi a entraîné des achats importants d’équipement de levage de charges lourdes mobile grâce aux ressources monétaires sans limites de l’industrie pétrolière. Cela nous a encouragés : les défis les plus difficiles à affronter seraient de soulever les conteneurs des camions de transport et de faire sortir le débardeur de son conteneur pour le placer sur la surface de travail. De toute évidence, Jeff Cave et moi souhaitions acheter du champagne alors que nous avions seulement les moyens de nous procurer de la bière!

La durée de vie d'une plantation d'hévéas est de 25 à 30 ans. Ensuite, les arbres doivent être enlevés, ce qui inclut les racines.

La durée de vie d’une plantation d’hévéas est de 25 à 30 ans. Ensuite, les arbres doivent être enlevés, ce qui inclut les racines.

Nous avons dû utiliser une grue de levage de charges lourdes mobile achetée en Autriche en tant qu’équipement d’occasion il y a de cela 47 ans. Son fier propriétaire autrichien était même présent sur les lieux et il nous a régalé de vieilles histoires, comme celle où sa grue a déposé sur des camions des billes de 20 tonnes de feuillus indigènes à des fins d’exportation. Utiliser cette machine avec une grue de chargement à roues plus récente et un excavateur pour soulever les conteneurs de façon sécuritaire était pour le moins plutôt pénible.

Nous avons enfin pu assembler la machine, ce qui incluait l’installation des bogies, des extrémités des roues de l’essieu avant et des pneus. À l’intérieur d’une journée, la machine était prête pour être inspectée par les techniciens locaux de Cummins et nous étions rendus à l’étape de transporter des hévéas. Jeff Cave a donné des formations techniques et des formations pour les opérateurs, et la machine fonctionne sans problèmes depuis cinq mois. Jeff Cave a fait une visite de suivi au mois de novembre pour donner des formations aux opérateurs et des formations techniques supplémentaires. En se fondant sur la performance de ce premier débardeur 635D qui a ouvert le chemin, Jeff Cave a remarqué qu’il y avait des possibilités de vendre d’autres machines en Côte d’Ivoire, au Libéria et dans d’autres pays de l’ouest de l’Afrique.

L'essieu de bogie arrière et les pneus jumelés permettent au débardeur 635D d'offrir une performance constante dans une région où il y a des précipitations très importantes.

L’essieu de bogie arrière et les pneus jumelés permettent au débardeur 635D d’offrir une performance constante dans une région où il y a des précipitations très importantes.