BTB 38 : Production de copeaux pour fabriquer des granulés de bois

Un groupe de véhicules Tigercat usagés aide Sapp’s Land & Excavating à répondre à la demande en biomasse en augmentation.

– Larry Trojack, pigiste

À mesure que l’économie des États-Unis revient lentement à un niveau respectable, plusieurs industries connaissent une croissance correspondante. C’est le cas de celle de la biomasse des États-Unis, celle-ci ayant permis d’obtenir une production nationale de plus de 230 MW d’énergie juste en 2013, ce qui représente une croissance supérieure à celle des quatre années précédentes. En plus, le volume de granulés de bois produit par les États-Unis et exporté en Europe a doublé en deux ans pour atteindre 4,7 millions de tonnes en 2013, les États du Sud produisant 63 % de celui-ci selon la North American Wood Fiber Review. Pour que tout cela soit possible, les services d’un nombre croissant d’entrepreneurs forestiers qui sont passés au travers de périodes difficiles sont maintenant fortement sollicités, ceux-ci fournissant des copeaux énergétiques à des usines de tout le pays.

Jerry Sapp utilise beaucoup d'anciennes machines, ce qui inclut cette grue de chargement 244. Il mentionne que la fiabilité des machines Tigercat est un facteur important.

Jerry Sapp utilise beaucoup d’anciennes machines, ce qui inclut cette grue de chargement 244. Il mentionne que la fiabilité des machines Tigercat est un facteur important.

Pour Jerry Sapp, cela voulait dire développer son entreprise en engageant de nouveaux employés, ceux-ci étant passés de sept à presque 36. Il devait aussi tranquillement constituer un groupe de machines forestières de façon à pouvoir répondre à la demande en biomasse. Aujourd’hui, à l’aide de 14 machines Tigercat (certaines étant nouvelles, de nombreuses d’entre elles étant presque antédiluviennes), Sapp’s Land & Excavating est sur le point de devenir l’un des premiers fournisseurs de microcopeaux énergétiques de la Floride.

Une histoire de bûcherons

La compagnie forestière a été fondée en 1978 sous le nom de Jerry Sapp Timber et a ensuite pris de l’expansion, en incluant du défrichage et de l’excavation dans ses activités, ceux-ci étant liés au développement commercial et résidentiel de la région. Toutefois, selon Jerry Sapp, l’exploitation forestière a toujours fait partie de lui.

« Mon père, Richard, était un bûcheron, alors j’ai grandi dans un environnement où la récolte de bois occupait une grande partie de nos vies », souligne-t-il. « En fait, j’ai travaillé pour lui pendant sept ans avant de fonder ma propre entreprise. J’ai dirigé mes deux compagnies pendant près de 20 ans, mais en 2000 j’ai décidé de réduire mes activités et de les concentrer sur le défrichage plutôt que sur l’exploitation forestière. »

Pendant plusieurs années, Jerry Sapp a défriché des parcelles de terrain et aménagé des lacs, des étangs de pisciculture et des lotissements avec une équipe de juste trois ou quatre personnes. En raison du ralentissement économique, les secteurs du développement résidentiel et commercial sont entrés dans une période difficile et Jerry Sapp s’est tourné vers l’exploitation forestière une nouvelle fois pour assurer la survie de son entreprise. « Nous avions encore un ancien débardeur Tigercat que nous avions acheté en 1996, puis nous nous sommes procurés une abatteuse-empileuse Tigercat usagée et avons chargé nos camions avec notre excavateur pendant un certain temps avant d’acheter une grue de chargement », indique-t-il. « Nous avons retrouvé nos racines. »

Une demande en biomasse

Sapp’s Land & Excavating, qui est située à Chipley, en Floride, est une entreprise familiale. La femme de Jerry Sapp, Sharon Sapp, travaille aux côtés de son mari depuis la fondation de la compagnie et leur fils Jeremy Sapp participe quotidiennement à de nombreuses opérations de l’entreprise. Lorsqu’il a recommencé à faire de l’exploitation forestière, Jerry Sapp a communiqué avec certaines de ses anciennes connaissances du domaine pour renouer des relations afin d’obtenir du travail. Il s’est toutefois rendu compte avec le temps que travailler directement avec les usines était plus logique.

« Très rapidement, nous nous sommes mis à faire du défrichage et de l’exploitation forestière seulement pour quelques compagnies clés. L’une de celles-ci était Green Circle Bio Energy », indique-t-il. « Nous ne le savions pas encore, mais faire affaire avec celle-ci allait entraîner beaucoup de changements pour nous. »

Jerry Sapp (à droite) discute des opérations de défrichage avec l'un de ses employés faisant du transport de copeaux.

Jerry Sapp (à droite) discute des opérations de défrichage avec l’un de ses employés faisant du transport de copeaux.

Green Circle Bio Energy, Inc. est un producteur important de granulés de bois qui sont vendus à l’industrie européenne de production d’énergie et utilisés dans les procédés de coallumage des usines faisant de l’électricité à partir du charbon. Cette compagnie dont le siège se trouve à Cottondale, en Floride, a commencé ses activités en 2008 et produit annuellement plus de 580 000 tonnes de granulés de bois, sa productivité maximale atteignant 600 000 tonnes/an. Afin d’atteindre de tels niveaux de production, il est essentiel pour la compagnie d’être approvisionnée de façon constante en copeaux spéciaux. L’entreprise a assuré son approvisionnement en profitant d’une occasion d’affaires, c’est-à-dire en appelant Jerry Sapp.

« À la fin de l’année 2012, Green Circle nous a demandé de récolter le bois rond de certaines parcelles de terrains, ayant besoin de celui-ci avant une certaine date, vraisemblablement pour profiter pleinement d’un avantage lié à une question de taxes devant être réglée bientôt », mentionne Jerry Sapp. « À ce moment-là, nous avions développé nos activités, mais nous produisions seulement de 40 à 45 chargements de bois rond par semaine. Toutefois, au début de l’année 2013, en raison d’une nouvelle entente avec Green Circle, nous nous sommes mis rapidement à faire des opérations de déchiquetage de grande ampleur, en produisant 150 chargements par semaine. À cette étape, notre entreprise s’était complètement transformée, mais nous étions heureux d’être en période de croissance alors que de nombreuses autres compagnies peinaient à se rétablir du ralentissement. »

Voué à l’excellence

Pour répondre aux exigences de Green Circle Bio Energy, Inc. en matière de copeaux spéciaux (ils doivent généralement avoir une longueur et une largeur de 13 à 20 mm [0,5 à 0,75 po] et une épaisseur de 3 mm [0,125 po]), Jerry Sapp utilise deux déchiqueteurs Morbark 40/36 Whole Tree MicroChippers.

« Nos deux équipes produisent habituellement 110 chargements de microcopeaux par semaine », indique Jerry Sapp. « Toutefois, lorsque les conditions sont idéales, une seule équipe peut produire plus de 80 chargements en une semaine avec un seul déchiqueteur. »

En ce qui trait aux opérations d’exploitation forestière et de défrichage, à mesure que l’entreprise a pris de l’expansion, Jerry Sapp est devenu un client de Tigercat de plus en plus fidèle après avoir acheté sa première machine Tigercat. La compagnie possède et utilise actuellement les machines Tigercat suivantes : cinq abatteuses-empileuses (quatre 720E, une 720D), quatre débardeurs (un 620E, trois 620C) et cinq grues de chargement (trois 240B, une 230C, une 244).

« Les conditions d’utilisation sont difficiles et il ne peut y avoir de temps d’arrêt, alors mes machines doivent être productives et durables », souligne Jerry Sapp. « Les machines Tigercat le sont. Elles sont fiables et leur performance est supérieure à celle de tout autre équipement forestier. Je fais les choses différemment de beaucoup d’autres entrepreneurs forestiers en ce qui concerne l’acquisition de nouvelles machines puisque je préfère les acheter usagées. Les gens de la succursale de Tidewater Equipement à Thomasville, en Géorgie, m’aident beaucoup à obtenir l’équipement dont j’ai besoin, qu’il soit nouveau ou usagé. »

Il ajoute que cela se traduit par une confiance envers l’équipement Tigercat qui n’a jamais été ébranlée.

« Bien qu’une machine Tigercat puisse avoir trois ou quatre ans et puisse ne plus être couverte par la garantie, je sais qu’elle va me fournir une excellente performance de façon fiable pendant de nombreuses années. Cela a changé beaucoup de choses pour nous. »

En effet, la plus grande partie des machines de Jerry Sepp ont été fabriquées entre 2005 et 2008, quelques-unes de celles-ci étant neuves et le modèle datant de 1996 étant encore utilisé. Il n’y a pas longtemps de cela, en raison d’une offre qu’il pensait ne pouvoir refuser, Jerry Sapp a acheté un nouveau débardeur d’un compétiteur de Tigercat. « Je n’aurais probablement pas dû l’acheter », dit-il. « C’était une machine brutale comparativement à notre équipement Tigercat. À l’intérieur de six mois, nous l’avons vendue et remplacée par un nouveau débardeur 620E Tigercat. »

Apporter sa contribution

Jerry Sapp mentionne que l’augmentation de la demande en biomasse, ce qui inclut les granulés de bois produits et exportés par Green Circle Bio Energy, Inc., leur fait considérer la possibilité de convertir un troisième déchiqueteur utilisé en ce moment pour produire de gros copeaux énergétiques standard en une machine pour produire des microcopeaux. Il affirme que, selon lui, leurs opérations sont bénéfiques en ce moment pour l’industrie forestière régionale et qu’elles le seront aussi pour celle-ci dans le futur.

« Une grande partie des terrains où nous faisons nos opérations de récolte sont des terres dont les arbres ont été coupés il y a de cela 15 ans et qu’on laisse pousser », souligne-t-il. « En conséquence, ces terres sont maintenant occupées par plein de végétation qui est sans valeur pour un entrepreneur forestier et peut atteindre 30 pieds de haut. Lorsque le but est de planter de nouveaux arbres, les propriétaires doivent se débarrasser de toute cette végétation inutile seulement pour voir pour quelles parcelles de terrain cela vaut la peine de faire des traitements à l’herbicide et de refaire des plantations. Pour ce faire, ils peuvent procéder de deux façons : payer quelqu’un qui va l’enlever avec un bulldozer ou nous appeler pour qu’on le fasse gratuitement. »

Si ce n’était pas fait, indique Jerry Sapp, la plupart des terrains qu’ils défrichent conserveraient la même apparence pendant 15 ou 20 ans, jusqu’à ce qu’il soit possible d’y récolter un arbre d’une quelconque valeur. L’option qu’ils offrent est bien meilleure : les défricher, replanter des arbres et permettre de faire de bons gains dans 10 ans.

« Tout le monde est avantagé par ce que nous faisons », souligne-t-il. « Cela rend productifs beaucoup de terrains qui ne serviraient à rien autrement et permettra aussi d’obtenir des produits de meilleure qualité dans le futur. De nombreux terrains de ce type se trouvent à l’intérieur de la région avec un rayon de 60 milles où nous travaillons, alors nous allons être occupés pendant un bon bout de temps. Notre équipement Tigercat a joué un rôle important dans la réalisation de tout cela et continuera à le faire dans le futur. »

L'ajout le plus récent au groupe de débardeurs est un nouveau débardeur 620E.

L’ajout le plus récent au groupe de débardeurs est un nouveau débardeur 620E.