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BTB 38: Esforço máximo

A frota de equipamentos "experientes" Tigercat ajuda a Sapp's Land & Excavating a satisfazer a crescente demanda por produtos de biomassa.

— Larry Trojack, escritor independente

À medida que a economia americana continua a subir de forma lenta, mas constante, na direção da respeitabilidade, várias indústrias estão observando um aumento correspondente no seu negócio. Uma delas é o mercado de biomassa americano que, sozinho em 2013, adicionou mais de 230 megawatts de potência à rede energética da nação, o maior crescimento dos últimos quatro anos. Além disso, as exportações de pellets de madeira da América do Norte para a Europa duplicaram em dois anos, alcançando 4,7 milhões de toneladas curtas em 2013, com os estados do sul contribuindo para 63% do volume, de acordo com a North American Wood Fiber Review. Para que tudo isso aconteça, um número crescente de lenhadores — que enfrentou tempos difíceis e está agora sendo muito requisitado — fornece cavacos para fábricas e instalações de todo o país.

Uma carregadeira Tigercat 234 com uma garra cheia de pinheiros.

Jerry depende de várias máquinas antigas, incluindo esta carregadeira 244. Ele cita a confiabilidade da Tigercat como um fator importante.

Para Jerry Sapp, isso significou o crescimento da sua empresa de sete pessoas para cerca de 36. Também significou a construção lenta de uma frota de equipamento florestal capaz de satisfazer esta nova demanda por produtos de biomassa. Hoje, com a ajuda de nada menos do que quatorze máquinas da Tigercat (algumas novas, muitas quase clássicas), a Sapp’s Land & Excavating está prestes a se tornar um dos fornecedores principais da Flórida de microcavacos para uso em biomassa.

Legado em exploração florestal

Formada inicialmente em 1978 como uma empresa de exploração florestal denominada Jerry Sapp Timber, a empresa se expandiu, passando a oferecer serviços de limpeza e escavação de terrenos para acomodar o desenvolvimento do setor residencial e comercial na região. Mas, de acordo com Sapp, a exploração florestal sempre esteve no seu sangue.

“Meu pai, Richard, era um lenhador, por isso, a colheita de madeira fez parte do meu crescimento”, disse. “Na verdade, trabalhei com ele durante sete anos antes de começar meu próprio negócio. Dirigi ambas as empresas durante mais de 20 anos, mas em 2000 decidimos parar e nos concentrar na limpeza de terrenos, em vez da exploração florestal.”

Durante muitos anos, Sapp manteve-se ocupado construindo subdivisões, limpando lotes, construindo lagos e tanques de peixes, operando durante todo esse tempo com uma equipe de somente três ou quatro pessoas. Com a crise econômica, os setores de desenvolvimento residencial e comercial foram bastante prejudicados, e Sapp recorreu novamente à exploração florestal para manter o negócio funcionando. “Ainda tínhamos um skidder antigo da Tigercat que compramos em 1996. Pegamos um feller buncher usado da Tigercat e carregamos caminhões com a nossa escavadeira durante algum tempo antes de comprarmos uma carregadeira”, afirma. “Voltamos mesmo às nossas origens.”

Promoção da biomassa

A Sapp’s Land & Excavating, sediada em Chipley, Flórida, é uma empresa familiar por natureza. A mulher de Jerry, Sharon, está com ele desde o começo da empresa e o filho Jeremy participa diariamente de muitas partes da operação. Após entrar novamente no mercado de exploração florestal, Sapp entrou em contato com alguns dos seus antigos agentes de exploração florestal para restabelecer uma relação profissional e assegurar alguns trabalhos. Porém, acabou descobrindo que trabalhar diretamente com fábricas na área fazia mais sentido.

“Em pouco tempo, estávamos limpando e derrubando árvores somente para algumas empresas principais, uma das quais era a Green Circle Bio Energy”, disse. “Na época não sabíamos, mas estabelecer uma ligação com eles mudaria drasticamente tudo para nós.”

Jerry Sapp, à direita, discute a operação de limpeza com um dos seus transportadores de cavacos.

Jerry Sapp, à direita, discute a operação de limpeza com um dos seus transportadores de cavacos.

A Green Circle Bio Energy, Inc. é uma grande produtora de pellets para combustível, que são vendidos à indústria de geração de energia europeia para cocombustão em centrais elétricas baseadas em carvão. Inaugurada em 2008, a empresa sediada em Cottondale, Flórida, gera acima de 580.000 toneladas curtas de pellets para combustível por ano, sendo que a capacidade de produção máxima é de 600.000 toneladas curtas por ano. Com esses volumes, é crítico ter um fluxo constante de cavacos especiais na sua instalação. A empresa assegurou esse fluxo e capitalizou uma oportunidade graças a um telefonema para Jerry Sapp.

“No final de 2012, a Green Circle entrou em contato conosco pedindo para tratarmos de vários trechos de toras de madeira que precisavam ser cortadas até uma determinada data, aparentemente para aproveitar ao máximo uma condição tributária iminente”, diz Sapp. “Nessa época, nossa empresa tinha crescido, mas continuávamos fazendo somente 40 a 45 cargas de toras de madeira por semana. No entanto, no início de 2013, devido a um novo acordo com a Green Circle, começamos a realizar serviços de picagem em grande escala, com mais de 150 cargas por semana. Nesse momento, nos tornamos uma empresa totalmente diferente, mas estávamos felizes por crescer em uma época em que muitas empresas tinham dificuldades para se recuperar da crise.”

Empenhada na excelência

Para satisfazer as necessidades da Green Circle por um cavaco especial — geralmente com comprimento de 13–20 mm e largura de cerca de 3 mm — a Sapp depende de um par de equipamentos de micropicagem de árvores inteiras Morbark 40/36.

“Geralmente obtemos cerca de 110 cargas de microcavacos por semana entre duas equipes de picagem”, diz Sapp. “No entanto, com as condições ideais, já vi uma equipe obter mais de 80 cargas por semana com um único equipamento de picagem.”

Do lado da exploração e da limpeza da operação, à medida que o negócio crescia, a lealdade que começou com essa máquina da Tigercat se transformou em compromisso. Atualmente, a empresa possui e opera uma frota da Tigercat constituída por cinco feller bunchers (quatro modelos 720E e um 720D), quatro skidders (um modelo 620E e três 620C) e cinco carregadeiras (três carregadeiras 240B, uma 230C e uma 244).

“Este ambiente é exigente e não há espaço para inatividade, por isso preciso que meu equipamento seja produtivo e durável”, afirma. “Com a Tigercat consigo isso; é confiável e supera todo o mercado atual. Sou diferente de muitas outras empresas de exploração florestal porque prefiro comprar equipamento usado em vez de novo e a ajuda do pessoal de Thomasville, na Geórgia, da filial da Tidewater Equipment, tem sido excelente para obter o equipamento de que preciso, tanto novo como usado.”

Ele acrescenta que o resultado final para ele é um nível de confiança no equipamento da Tigercat que nunca foi abalado.

“Mesmo que uma máquina da Tigercat tenha três ou quatro anos ou esteja fora da garantia, sei que posso continuar a contar com um desempenho sólido durante muitos anos. Isso fez uma grande diferença para nós.”

De fato, a maioria da frota de Sapp é composta por equipamentos fabricados entre 2005 e 2008, com algumas novas unidades e esse modelo de 1996 que ainda funciona. Há bem pouco tempo, devido a um negócio que ele considerou que não deveria ignorar, Sapp diz ter comprado um skidder de uma marca da concorrência. “Provavelmente deveria ter ignorado”, afirma. “Era terrível comparado com as nossas unidades da Tigercat — seis meses depois foi vendido e substituído por um 620E novo da Tigercat.”

Fazer a diferença

Sapp afirma que o segredo para criar mais e mais biomassa, incluindo os pellets gerados e exportados pela Green Circle, consiste em converter um terceiro equipamento de picagem (usado atualmente para cavacos de combustível padrão de maiores dimensões) em um equipamento de micropicagem. Ele diz que vê o trabalho que eles fazem como benéfico para a indústria florestal local, tanto no presente como no futuro.

“Uma boa parte da área que estamos cortando é território que foi cortado há quinze anos por outras pessoas e deixado em repouso”, afirma. “Como resultado, está coberto de vegetação irrelevante com 9 metros de altura, o que não desperta nenhum interesse de uma empresa de exploração florestal. Nos casos em que o objetivo é uma nova plantação, os proprietários precisam retirar essa vegetação do local para verificar quais são as áreas em que vale a pena aplicar herbicida e voltar a plantar. Eles têm algumas formas de fazê-lo: podem pagar a alguém para limpar as áreas com um dozer ou nos chamar para fazermos a limpeza gratuitamente.”

Se fossem deixados ao abandono, diz Sapp, a maior parte destes terrenos permaneceria igual até quinze ou vinte anos depois, até que se pudesse tirar algum proveito deles. A alternativa que oferecem é muito melhor: limpá-los, replantá-los e em dez anos obter um bom rendimento deles.

“Todos se beneficiam do que fazemos”, afirma. “É necessária uma área muito grande que, de outra forma, seria desperdiçada para produção e, eventualmente, acaba por produzir também um produto de melhor qualidade. Existem muitos terrenos como esse em um raio de quase 100 km do nosso trabalho, por isso acho que estaremos ocupados durante algum tempo. Os nossos equipamentos Tigercat têm desempenhado um papel importante para que tudo isto aconteça e o continuarão desempenhando à medida que formos avançando.”

Um skidder 620E puxando uma carga muito grande de pinheiros.

A mais recente adição à frota de skidders é o novo 620E.