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Tilman Logging libera a Tigercat en los bosques del centro-sur de Virginia (Southern Loggin’ Times, mayo de 1993)

Hay una nueva raza felina rondando la región sur-central de Virginia y, de acuerdo con Ed Tilman, propietario de Tilman Logging Inc., establecida aquí, el harvester 726 Tigercat no escatima en gastos cuando se trata de calidad.

Este artículo se publicó originalmente en Southern Loggin’ Times, mayo de 1993. Reimpreso con autorización.

Por Jennifer McCary

POWHATAN, Va – “Es una máquina fabricada con precisión”, afirma Tilman con convicción. “Lo que la vende es la dirección rápida”, añade, comparando su dirección por palanca con la de un skidder de Caterpillar. Pero la lista de los atributos mecánicos del logger inclinado mecánicamente no termina ahí. “Tiene más potencia en el motor; menor engranaje y está construida con mayor peso”.

El harvester, presentado en 1992, está construido y diseñado por Tigercat Equipment, Inc., Cambridge, Ontario, Canadá, para el mercado del sudeste. Para la fabricación de los componentes de acero se subcontrató a MacDonald Steel, Ltd., que fabricó equipos de Caterpillar durante muchos años. El diseño también incorpora componentes disponibles para la venta fácilmente accesibles en lugar de piezas patentadas.

Tilman, quien estudió el funcionamiento interno de la máquina de manera minuciosa antes de comprarla en enero, cita algunas que son indicativas de la calidad incorporada en la máquina. Estas incluyen las bombas de Rexroth, una bomba hidrostática en el transporte y una bomba exclusiva en el sistema de sierras; ejes de John Deere; un motor de Caterpillar 3116TA (turbosobrealimentado, postenfriado); y rodamientos cónicos de Timkin en la sección central (en lugar de bujes estándar).

Del componente de Timkin que tiene bujes auxiliares, Tilman dice: “La articulación central no se desgasta. Todo lo que hay que hacer es quitar un par de cuñas delgadas y repararlas. Son algunas de las cosas que van a funcionar durante 25 000 horas y no hay que hacerles nada”. Las reparaciones de la sección central, destaca, son una propuesta costosa.

El motor 3116 proporciona 195 HP a 2200 RPM, 3000 RPM menos que el motor Cummins de 177 HP en un feller buncher que Tigercat reemplazó. Como resultado, el consumo de combustible es de 38 litros (10 galones) menos por día, informa el operador. Un menor engranaje proporciona menor reducción del eje, de modo que la máquina mantiene la velocidad sobre el terreno, “sin dar tirones ni superacelerarse” dice Tilman, incluso en terrenos inclinados o en condiciones húmedas. Los neumáticos son Firestone de 28L x 26.

Los brazos elevadores están más cerca del eje frontal, lo que hace que la unidad sea más estable. Los cilindros idénticos de los brazos elevadores y de inclinación son más resistentes para levantar y mover hacia adelante troncos más grandes. Los pasadores pesados de 2 ½ in. aseguran los brazos de elevación mientras que los pasadores de 3 ¼ in. se utilizan en la sección central articulada.

Además de la máquina Tigercat, equipada con un cabezal de sierra Koehring, Tilman también utiliza un feller buncher de tres ruedas Valmet de 1991. Destaca que esta combinación es ideal para realizar raleos y cortes de limpieza. En la tala, ambas máquinas trabajan de manera independiente para cosechar la zona forestal. Cuando se realiza un trabajo de raleo, la máquina más grande de Tigercat corta las filas y sigue por detrás la veloz máquina de tres ruedas para el raleo de las filas.

El modelo 667 de Ranger de 1990 y el skidder 518 de Cat arrastran los troncos a la cancha de acopio donde un astillador modelo 27 de Morbark equipado con un motor 750 de Cat procesa las astillas en camionetas de servicio. Los skidders están equipados con garras acumuladoras, una Esco de 2,64 m (104 in.) en la Ranger y una Young de 2,5 m (100 in.) en la Cat.

“Para nuestra aplicación”, dice Tilman, “funciona mejor una de tipo pinza de hielo (para acumulación) porque arrastramos principalmente madera pequeña. Se pueden levantar más fácilmente porque se alinean a sí mismas a medida que la garra desciende. La otra (tipo canasta) solo se pliega y si en el extremo hay un tronco grande, no lo apretará”. El resultado neto es más cordaje por gavilla. Se seleccionó una nueva F67G de Valmet Ranger para la entrega de julio a fin de reemplazar el modelo más antiguo de Cat.

Una topadora D5H de accionamiento principal para obras viales completa la siderurgia. Tilman señala que el ángulo de potencia y la pala niveladora de inclinación de la topadora casi pueden nivelar un camino como una motoniveladora.

Contratista forestal para toda la vida

Un producto de la industria forestal, Tilman comenzó a ayudar en el aserradero de su padre cuando era un adolescente; posteriormente, trabajó en el abastecimiento de madera del aserradero y el transporte de viruta del aserradero a Virginia Fibers, Riverville, Va. A mediados de la década de 1980 compró una zona forestal que poseía mucha “madera” (madera para celulosa). Entonces compró un astillador usado y comenzó a producir astilla así como troncos. Cuando su padre se jubiló y vendió el aserrado en 1988, Tilman comenzó a suministrar leña y astillas de pulpa de pino a Stone Container Corp., Hopewell, Va.

“Cuando fui a trabajar para Stone, es cuando realmente despegó”, remarca. Actualmente, la combinación de productos ha cambiado. La mayor parte es astillas en lugar de troncos aserrados.

Tilman está satisfecho con la excelente relación que tiene con la División este de Stone. “No se puede superar aquí la división de Woodlands”, dice con entusiasmo. “Ayudan a los contratistas forestales en lugar de intentar de que solo corten sus propias zonas forestales”. Resalta que la madera para celulosa de las zonas forestales que él compra se trata de la misma forma y que los silvicultores de Stone ayudarán a comercializar los troncos cuando sea necesario. Si localiza una zona forestal pero no quiere comprarla por algún motivo, con frecuencia lo hará la compañía, dándole la primera opción de cosecharla.

Virginia Fibers compra astilla de madera dura para papel de calidad. Actualmente los troncos aserrados de pino se envían a Flippo Lumber Co., Ashland, Va., los troncos aserrados de madera dura a Hairfield Lumber Co., Louisa, Va.

El operador de 43 años de edad, que creció como hijo de una segunda generación de obreros forestales, ha pasado toda su vida perfeccionando sus habilidades. A lo largo del camino, desarrolló algunos secretos del oficio. “Son esas pequeñas cosas que marcan la diferencia entre hacer que el trabajo funcione y casi matarte trabajando”, dice con una sonrisa astuta.

Como testimonio, Tilman señala su pequeño pero productivo equipo de cinco hombres que en promedio realiza entre 19 y 20 cargas por día, que es el equivalente al rendimiento de un equipo típico de 12 hombres de astillado de árboles completos, se jacta Tilman. El año pasado, los totales alcanzaron 3300 cargas de madera para celulosa y troncos aserrados. Se puede atribuir dicha productividad a una planificación adecuada, manteniendo un flujo de producción constante y un equipo experimentado.

Los miembros del equipo Marks, Bobby Washington y Frank Henshaw han estado con la compañía 18, 17 y 12 años, respectivamente. Joe Massenburg, el hombre más nuevo del equipo, ha participado en él durante 2 años.

Antes de comenzar a trabajar una nueva zona forestal, Tilman examina las condiciones del suelo, estima las distancias de arrastre y determina lo que debe llevarse a cabo con respecto a las mejores prácticas de gestión (BMP), Zonas protectoras de aguas (SMZ) y obras viales.

Su objetivo es mantener parte de los árboles cerca y parte más lejos para garantizar un ritmo regular. Para cruzar arroyos, el equipo lleva una tubería de gas de 6 m (20 pies) de largo y de ¾ in. de diámetro que se coloca en el arroyo y se cubre con maleza. Posteriormente, una garra retira la maleza y extrae el “conducto” temporal.

Para garantizar la calidad de las astillas, el operador del astillador apaga la máquina varias veces durante el día para retocar los bordes de la cuchilla del astillador con un afilador manual. Los juegos de cuchillas se cambian cada dos o tres días para realizar un afilado completo. Se tiene el cuidado de mantener la suciedad y la arenilla lo más lejos posible de los troncos. Los senderos de arrastre se cubren con maleza y se mueven periódicamente para mantener al mínimo la acumulación de suciedad.

Cuando llueve, la operación simplemente se interrumpe o se pasa a una zona forestal arenosa para darle tiempo al suelo a que se seque. Y, por último, un separador en el astillador ayuda a eliminar la suciedad acumulada. “Si se coloca madera sucia en el astillador, no la cortará”, dice Tilman. “Solo golpea la madera y las astillas son tan malas que no se pueden usar”.

Las hojas verdes y las agujas, llamadas “resto” en estas piezas, se mantienen al mínimo al quitar las ramas del pino y las partes superiores más tupidas de la madera dura antes del procesamiento. El contenido de corteza no es un problema para Virginia Fibers, que fabrica papel kraft, ni para Stone Container que combina astillas de árboles completos con astillas limpias en su composición.

Transporte en camión

La flota de transporte consta de cuatro camiones Mack y uno Kenworth. Los remolques incluyen 12 remolques para astillas, un semirremolque con poste extensible y cuatro remolques de apoyo. “Un tractor Mack de tracción de seis ruedas, que se utilizó para posicionar las camionetas debajo del astillador, ha sido el salvador”, dice el operador. La tracción total puede maniobrar en algunas condiciones con mucho barro, lo que evita el desgaste de los tractores para traslado y mantiene las operaciones de transporte funcionando de forma constante cuando se interrumpen las operaciones forestales.

El neumático de preferencia es el 722.5s de Michelin, el cual, dice Tilman, mantiene mejor el recauchutado y es más fácil para cambiar. Los neumáticos nuevos se utilizan en los camiones, luego se recauchutan para los remolques.

Los conductores de los camiones son Floyd Henshaw, Edward Johnson Jr., Melvin Goode y Richard White.

“El secreto para manejar un semirremolque tipo caja es mantener el techo”, dice Tilman. “Toda la tensión mantiene el riel superior alineado con el riel inferior y lleva la carga a lo largo de todo el remolque. Si se suelta el techo, no tienes ningún soporte lo que pone demasiado peso contra el riel inferior y hace que se quiebre”.

Mantener el techo en buen estado solía ser un desafío constante hasta hace tres años. En ese momento fue cuando Tilman instaló material de Kimlight en el techo de todos los remolques de astillas.

El impecable material de resina reforzado con fibra de vidrio normalmente se utiliza en las paredes de furgonetas frigoríficas para evitar desgastar o rayar el aislamiento. “Todavía uso los mismos remolques y salvo algunas grietas por esfuerzo en la parte superior donde se doblan, no he tenido el mínimo problema”, informa con orgullo.

Una Ford F350 con doble cabina de tracción de cuatro ruedas está equipada con afiladores Hanchett, antorchas de acetileno y prensa para manguera hidráulica. La camioneta de servicio lleva repuestos, aceite, tanques de combustible, neumáticos para remolques, repuestos del astillador, pernos y tuercas, soldadores y un compresor de aire.

El equipo se lubrica y se le carga combustible al final del día para darle oportunidad de enfriarse y eliminar posibles riesgos de incendio. Los cambios de aceite y filtros están programados cada 250 horas en los motores Cat y cada 150 horas en el motor Cummins (en el Clark Ranger) debido a que tiene un recipiente de aceite más pequeño. Se realiza un servicio a los camiones cada 32 000 km (20 000 millas) en lugar de los 40 000 km (25 000 millas) recomendados. Esto se debe a que el viaje en zonas rurales, que es a lo que en realidad se refiere el contratista forestal, le pone más horas que lo que indica el kilometraje.

Aunque la flota traslade altos volúmenes de madera, el énfasis no está tanto en el volumen como en el rendimiento de calidad y en la conservación de un ritmo seguro y constante. De hecho, Bituminous Insurance le ha otorgado a Tilman Logging un premio por no haber tenido ningún accidente con pérdida de tiempo en tres años consecutivos.

Su esposa Connie es el “hombre” oculto en el trabajo, pero mantiene el puesto clave, según Tilman. “Un contratista forestal no tiene que ser demasiado inteligente”, bromea, “Si tiene una esposa inteligente que se ocupa del trabajo administrativo y corre detrás de los repuestos, generalmente puede lograrlo”.

De hecho, dice, su contador bromea que debe entregarle un reembolso al presentar los impuestos debido a la contabilidad meticulosa y rigurosa que lleva Connie. No es un trabajo que le entusiasma, admite Tilman, pero está convencido, “No puedes pagarle a alguien para que haga lo que ella hace. Créeme, sin ella, no podría manejar esto, esa es la verdad”.